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2022-10-27¿Necesitas una lectura de otoño? «La canción de la célula» ofrece relatos de biología e historia

Science News |En el último libro de Siddhartha Mukherjee, las historias humanas ayudan a que la biología celular cobre vida.

En el verano de 1960, los médicos extrajeron “lodo carmesí” de los huesos de Barbara Lowry, de 6 años, y se lo dieron a su gemela.

Esa cirugía, uno de los primeros trasplantes exitosos de médula ósea, desmintió la dificultad del procedimiento. En los primeros años del trasplante, decenas de pacientes murieron mientras los médicos luchaban por descubrir cómo usar las células de una persona para tratar a otra. “La terapia celular para las enfermedades de la sangre tuvo un nacimiento aterrador”, escribe Siddhartha Mukherjee en su nuevo libro, The Song of the Cell.

La historia del trasplante es una de las muchas que Mukherjee utiliza para poner rostros humanos y experiencias en el corazón del progreso médico. Pero lo que irradia de las páginas es el propio autor. Oncólogo, investigador y autor ganador del Premio Pulitzer, la curiosidad y la sabiduría de Mukherjee agregan energía a lo que, en manos menos diestras, podría ser material seco. Encuentra maravillas en todas las facetas de la biología celular, inspiración en las personas que trabajan en este campo y “espeluznante asombro” en sus descubrimientos.

No sorprende que Mukherjee esté tan seducido por la ciencia. Este es un hombre que construyó un microscopio desde cero durante la pandemia y ha pasado años investigando la biología y su historia con luminarias en el campo. The Song of the Cell permite a los lectores escuchar a escondidas estas conversaciones, que pueden ser íntimas y esclarecedoras.

En un viaje en automóvil por los Países Bajos, Mukherjee conversa con el genetista Paul Nurse, quien le cuenta sobre el trabajo de división celular que finalmente le valió a Nurse un Premio Nobel (SN: 27/3/21, p. 28). De paseo en la Universidad Rockefeller de Nueva York

City, Mukherjee habla sobre su depresión con otro investigador ganador del Premio Nobel, el neurocientífico Paul Greengard. Las vívidas imágenes de Mukherjee dan peso a sus sentimientos. Le cuenta a Greengard que experimentó una "niebla espesa de dolor" después de la muerte de su padre y describe "ahogarse en una marea de tristeza".

En estos recuerdos, que Mukherjee usa para pasar a la ciencia de la depresión, y en otras partes del libro, los indicios de poesía brillan entre la prosa. Una célula observada bajo un microscopio es "refulgente, brillante, viva". El lento avance de un glóbulo blanco es como el "movimiento ectoplasmático de un extraterrestre". Mukherjee entreteje sus experiencias en la historia de la biología celular, guiando a los lectores a través de las vidas y descubrimientos de figuras clave en el campo. Conocemos al "padre de la microbiología", Antonie van Leeuwenhoek, un comerciante de telas del siglo XVII que molió glóbulos de vidrio veneciano en lentes de microscopio y espió un "cosmos maravilloso de un mundo vivo" dentro de una gota de lluvia. Mukherjee también nos teletransporta al presente para presentar a He Jiankui, el biofísico caído en desgracia detrás de los primeros bebés editados genéticamente del mundo (SN: 22/12/18 y 5/1/19, pág. 20). En el camino, también nos encontramos con Frances Kelsey, la funcionaria médica de la Administración de Drogas y Alimentos que se negó a aprobar la talidomida, un medicamento que ahora se sabe que causa defectos de nacimiento, para su uso en los Estados Unidos, y Lynn Margulis, la bióloga evolutiva que argumentó que las mitocondrias y otros orgánulos alguna vez fueron bacterias de vida libre (SN: 8/8/15, p. 22).

Mukherjee atraviesa un vasto paisaje de biología celular, y no tiene miedo de detenerse e ir a explorar entre la maleza. Describe en detalle el flujo de iones en las células nerviosas y presenta un elenco considerable de caracteres del sistema inmunológico. Para una inmersión aún más profunda, los lectores pueden consultar las notas al pie; son abundantes

Sin embargo, lo que más se destaca son las historias de Mukherjee sobre personas: científicos, médicos, pacientes y él mismo. Como investigador y médico, se mueve hábilmente entre los mundos científico y clínico y, al igual que el microscopio que ensambló, ofrece una visión de un universo que de otro modo no podríamos ver.

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Sobre Meghan Rosen

Meghan Rosen es una redactora que informa sobre las ciencias de la vida para Science News. Obtuvo un Ph.D. en bioquímica y biología molecular con énfasis en biotecnología de la Universidad de California, Davis, y luego se graduó del programa de comunicación científica en UC Santa Cruz.

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