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2022-04-24Abordar la síntesis química y la promoción

MIT |El estudiante de doctorado Azin Saebi desarrolla herramientas químicas para la bioconjugación y trabaja para mejorar la diversidad y la inclusión en el MIT.

Azin Saebi nació y se crió en Irán, emigró a los EE. UU. con su familia a los 18 años después de graduarse de la escuela secundaria. Ahora, un estudiante graduado de quinto año en química, Saebi nunca tuvo la intención de quedarse permanentemente; inicialmente esperaba volver a Irán para asistir a la universidad. Con eso en mente, al partir hacia los EE. UU., solo empacó una maleta con suficientes pertenencias para un par de meses e incluso había reservado un vuelo de regreso.

Sin embargo, sus planes cambiaron cuando comenzó a reconocer las oportunidades disponibles para ella en las universidades estadounidenses y que la mejor manera de mejorar su inglés sería quedarse en los EE. UU. Ya que no había tomado el SAT ni completado los requisitos necesarios para Para ingresar a una universidad tradicional de cuatro años, se inscribió en un colegio comunitario con un plan para estudiar biología y neurociencia, antes de transferirse a UCLA.

En la universidad comunitaria, Saebi descubrió que le encantaban los cursos de química de pregrado, por lo que se unió a un laboratorio de química inorgánica. “Realmente hice más clic con los experimentos de laboratorio diarios en química que en biología. Fue divertido y emocionante cómo pude tomar el material A y el material B, mezclarlos de forma controlada y obtener esta nueva molécula”, dice. Para ella, “la biología parecía más una caja negra. Con la química, pude verificar el progreso en cada paso del camino”.

En el MIT, Saebi está trabajando en la intersección de la química y la biología, diseñando estrategias novedosas para sintetizar proteínas y conjugar proteínas entre sí. En última instancia, estas estrategias tienen aplicaciones potenciales como compuestos antimicrobianos. Además de sus actividades académicas, ha dedicado su tiempo a abogar por iniciativas de diversidad e inclusión y a garantizar que los estudiantes se sientan apoyados y escuchados dentro del departamento de química.

Encender un “fuego de química”

Cuando comenzó en Saddleback Community College, Saebi primero optó por obtener un título en neurociencia, con la intención de convertirse en médico, un camino influenciado por ver "Anatomía de Grey", bromea. Tomar química orgánica también despertó un interés en la interfaz entre la química y la biología. Un curso de bioquímica en UCLA consolidó aún más esta pasión y descubrió que sobresalía en la materia. “Era bastante obvio que entre los estudiantes de neurociencia, [mi reacción] a la clase era poco común, ya que generalmente se consideraba una clase bastante irrelevante para nuestros estudios básicos”, dice ella.

Saebi decidió especializarse en neurociencia y bioquímica. Un profesor inspirador, Alexander Spokonyny, la animó a unirse a su laboratorio de química inorgánica. “Él fue la persona que encendió este fuego de química en mí”, dice ella. Bajo su dirección, sintetizó inhibidores de moléculas pequeñas para estudiar la adicción a la cocaína.

En el otoño del último año, Saebi sabía que "quería dedicarse a esta investigación" y que su interés por la medicina había quedado en segundo plano. Decidió inscribirse en el programa 4+1 de UCLA para completar una maestría en bioquímica antes de postularse a programas de posgrado en química. 

Desatando proteínas novedosas y "nerds internos"

Cuando Saebi fue admitida en el MIT, estaba decidida a aprovechar la oportunidad. “Al crecer en Irán, nunca imaginé que tendría la oportunidad de ir a una universidad de renombre mundial como el MIT”, dice. Durante el fin de semana de visita del departamento de química, donde se invita a los estudiantes admitidos a venir al campus, se dio cuenta de que los estudiantes aquí “realmente se parecían a mí” en términos de la ciencia que amaban y las actividades en las que participaban.

Desde que comenzó su doctorado, el objetivo de Saebi ha sido la transición de la química orgánica a la biología química. “Aunque disfruté haciendo química orgánica, realmente quería dedicarme a algo con aplicaciones directas”, señala. Con esto en mente, decidió afiliarse conjuntamente con los laboratorios del profesor de química Bradley Pentelute y con Stephen Buchwald, el profesor de química Camille Dreyfus. El laboratorio de Buchwald se centra más en los métodos de química orgánica, mientras que el laboratorio de Pentelutese enfoca en los péptidos y enfatiza las aplicaciones biológicas. “Realmente disfruté haciendo moléculas, pero también sabía que eso por sí solo no me mantendría satisfecho durante los cinco años de mi doctorado”, explica Saebi. “Necesitaba asegurarme de hacer algo que pudiera aplicar a la industria biotecnológica o a la salud humana”. 

El tema general del trabajo de Saebi es desarrollar nuevas herramientas químicas para modificar biomoléculas, específicamente proteínas. Su investigación ha evolucionado en tres etapas bien diferenciadas. En primer lugar, investigó una nueva estrategia de bioconjugación, una técnica química utilizada para acoplar dos proteínas. Luego, trabajó en un método para sintetizar proteínas a través de la ligadura química de aminoácidos, basándose en técnicas químicas para unir los aminoácidos en lugar de la maquinaria biológica de síntesis de proteínas. Más recientemente, Saebi ha estado combinando estas dos herramientas, la bioconjugación y la síntesis química de proteínas, para crear compuestos antimicrobianos que atacan y destruyen específicamente a las Pseudomonas, una bacteria que puede provocar infecciones graves en los pacientes hospitalizados. 

Fuera del laboratorio, Saebi se ha desempeñado como asistente de enseñanza para el curso 5.07 (Introducción a la Química Biológica). "Se convirtió en una experiencia divertida de ayudar a los estudiantes [de pregrado] a liberar su nerd interior", señala Saebi. “Dado que realmente disfruté mis clases de bioquímica en UCLA, realmente quería asegurarme de que mis estudiantes tuvieran la misma experiencia”. Tuvo que superar su miedo de que, dado que el inglés es su segundo idioma, los estudiantes no entenderían sus explicaciones. A pesar de sus dudas iniciales, Saebi ganó el Premio a la Enseñanza Sobresaliente del Departamento de Química en 2018. Para ella, esa fue "la guinda del pastel" de una experiencia docente gratificante.

Impulsando el cambio para los estudiantes de posgrado

En los últimos dos años, Saebi se ha convertido en una defensora de la diversidad, la inclusión y de hablar sobre los desafíos dentro del MIT, sirviendo como miembro del Comité de Diversidad, Equidad e Inclusión (DEIC) del departamento de química y copresidenta de Women+ in Chemistry ( WIC+). Con el tiempo, Saebi se dio cuenta de que una de sus fortalezas personales es comunicar las necesidades de los estudiantes, una habilidad que ha aprovechado en estos roles de liderazgo.

“La escuela de posgrado es difícil, y nada hará que sea una experiencia fácil porque la ciencia es intrínsecamente difícil. Pero hay cosas que pueden hacer que la escuela de posgrado sea un poco más fácil y una experiencia más agradable. … A menudo tenemos la actitud de que lo sufriremos simplemente porque otros antes que nosotros lo han sufrido, y eso es un problema”, dice. Saebi no se contenta con solo sufrirlo; en cambio, está decidida a ser la chispa del cambio.

Está muy orgullosa de la revisión holística de las prácticas de admisión de posgrado redactada por DEIC e implementada en las admisiones de química este año. Las nuevas prácticas evalúan a los candidatos en función de las oportunidades disponibles para ellos y su potencial de crecimiento, así como sus logros. 

También trabaja con Recursos para aliviar la fricción y el estrés en el Departamento de Química ( ChemREFS ), que ofrece a los estudiantes una vía para hablar de forma confidencial sobre sus problemas y recibir apoyo. Aprender sobre las luchas de sus compañeros ha informado su papel en el DEIC, dice. “ChemREFS me ayuda a asegurarme de que realmente estoy representando al alumnado y la diversidad de voces y perspectivas”.

A medida que se acerca la graduación, Saebi ha estado considerando sus próximos pasos. Ella quiere continuar resolviendo problemas en la salud humana y entiende que traducir la investigación académica en nuevos tratamientos para los pacientes puede ser un proceso largo y desafiante. "Quiero estar en un lugar donde pueda ver el impacto de mi trabajo en la vida de los pacientes y la atención médica de manera más inmediata, y estoy agradecida de que mi doctorado en el MIT me haya abierto tantas puertas para explorar la ciencia más allá de la academia", dijo. dice.

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