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2022-11-30Alimentos funcionales, alimentación y salud

Revista Virtual Pro |El surgimiento de la sociedad de consumo integrado a la industrialización y terciarización de los diversos sectores productivos, el crecimiento de las ciudades y la evolución cultural desde la segunda mitad del siglo XX, fomentó que gran parte de la población planetaria en las últimas décadas del milenio, asumiera una dieta alimenticia desbalanceada; con exceso de carbohidratos, calorías, grasas saturadas y trans, en algunos casos acompañada de contaminantes y compuestos que son tóxicos para el ambiente. Asimismo aumentó el consumo de carnes y productos lácteos, mientras que se redujo el de vegetales.

Con la llegada del nuevo milenio empezó la preocupación por enfermedades y padecimientos causados por la mala alimentación; generando una mayor conciencia sobre la necesidad de adoptar hábitos saludables y llevar una alimentación balanceada y nutritiva. Con el paso de la pandemia se masificó la estandarización de una cotidianidad habituada por la alimentación saludable que refuerza el sistema inmunitario.

En este contexto, los alimentos funcionales (AF) son de gran relevancia porque además de aportar los nutrientes naturales según su tipo de compuestos, poseen un beneficio extra científicamente demostrado, para prevenir y retrasar diversos padecimientos o mejorar la funcionalidad y la salud del cuerpo humano. 

La expresión y las primeras investigaciones de AF nacieron en Japón, en la década de 1980, en medio de un proceso de gestión de gastos donde las autoridades sanitarias implementaron estrategias para disminuir el número de enfermedades derivadas de la mala nutrición, a través de múltiples programas enfocados en el estudio sistemático de nuevas funciones fisiológicas y reguladoras de los alimentos. 

Si bien el concepto de AF no ha sido definido consensuadamente por la comunidad científica a nivel mundial, existen diversas clasificaciones. Por un lado, se encuentran los que son elaborados en procesos donde se suprimen componentes potencialmente nocivos o en los que se integran compuestos biológicamente activos con el fin cumplir funciones específicas que buscan el mejoramiento de la salud. Además existen alimentos funcionales que desde su estado natural aportan diversos nutrientes y efectos saludables extra en los organismos. Un ejemplo común de AF naturales es la avena, un alimento rico en diversos nutrientes y posee betaglucanos que ayudan a reducir el colesterol sanguíneo y regulan la glucemia sanguínea.

En este sentido, los AF más conocidos son aquellos con contenido de probióticos;  que son microorganismos vivos como bifidobacterias y lactobacilos. Además de diversos productos lácteos, también se encuentran en algunos vegetales y carnes fermentadas. Entre sus acciones beneficiosas, se encuentran la estimulación del sistema inmunitario, la producción de citoquinas, disminuyen la intolerancia a la lactosa, reducen y previenen algunos tipos de diarreas y unos cuantos son óptimos para hacer frente a enfermedades alérgicas.

Otros alimentos funcionales son los prebióticos, que se encuentran principalmente en frutas, verduras y vegetales. Su acción estimula y fertiliza el desarrollo de bacterias de gran utilidad en la funcionalidad del intestino. Refuerzan el sistema inmune, regulan el tránsito intestinal, facilitan la absorción intestinal de compuestos de gran valor para el organismo y ayudan a eliminar microorganismos tóxicos.

Dentro de los AF también se encuentran los alimentos simbióticos. Estos se componen de una integración equilibrada de probióticos y prebióticos. Los productos alimenticios simbióticos pueden contener fibra insoluble prebiótica fusionada con compuestos fermentados probióticos, con lo cual se puede tratar un variado conjunto de problemas y afecciones de salud, puesto que su consumo ofrece los beneficios probióticos y prebióticos. Sin embargo, un gran número de alimentos de este tipo son creados con el objetivo de cuidar y regenerar la microbiota intestinal. El ejemplo más claro de un alimento simbiótico es la leche materna, debido a que entre sus compuestos se encuentran bacterias lácticas probióticas y fructooligosacáridos, uno de los tipos de fibra soluble prebiótica. La composición de la leche materna de un organismo bien alimentado, gestiona óptimamente el desarrollo físico y cognitivo de los bebés.      

En la actualidad, la región Asia-Pacífico es la zona donde se presenta el mayor mercado y la mayor tasa de crecimiento de producción y comercialización de alimentos funcionales en los próximos años a nivel mundial. Tanto Japón como China están fabricando desde hace algunos años una gran variedad de alimentos funcionales, innovando sabores, empaques e ingredientes. En 2021, una reconocida empresa China sacó al mercado un yogur de coco fortificado a base de plantas, sin azúcar agregada, edulcorantes ni sabores artificiales. 

Así mismo, se destacan Canadá, Estados Unidos y la Unión Europea por sus amplios marcos legislativos y el número de empresas en aumento con enfoque en la investigación y producción de este tipo de productos. También se resalta el aumento de estudios, investigaciones y desarrollos publicados desde hace algunos años en Colombia y la India en el campo de los alimentos funcionales basados en el uso de matrices lácteas e integración de ácidos grasos fundamentales.

A pesar del gran número de beneficios que se pueden obtener mediante el consumo de alimentos funcionales, se señala que cada organismo digiere, asimila y responde a las sustancias y los compuestos de los alimentos de diferente manera y que el consumo excesivo de diversos nutrientes puede generar también afectaciones a la salud. Por lo cual una alimentación sana y consciente, dirigida, recetada e inspeccionada por especialistas en el campo como nutricionistas, dietistas y endocrinos, es la mejor forma de mantener un organismo saludable y óptimamente funcional.


Mauro Sastoque Campos
Periodista, escritor y diseñador para la Comunicación Gráfica.
Revista Virtual Pro
mauro@virtialpro.co    
      


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