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2022-04-20Así es como el helicóptero Ingenuity de la NASA ha pasado 1 año en Marte

Science News |El jefe de pilotos de Ingenuity habla sobre los altibajos del helicóptero.

Hace un año, Ingenuity realizó su primer vuelo a Marte. Y su historia desde entonces es la de un pequeño helicóptero del mundo real que pudo.

El ingenio viajó al Planeta Rojo unido al vientre del rover Perseverance de la NASA, y ambos llegaron al cráter Jezero en febrero pasado ( SN: 17/02/21 ). Aproximadamente seis semanas después, el helicóptero comenzó lo que se suponía que sería solo una demostración de tecnología de 30 días para ver si era posible volar en la delgada atmósfera marciana.

Demostró que podía volar , y algo más ( SN: 19/4/21 ). Durante las próximas dos semanas, Ingenuity tomó cuatro vuelos más, cada vez yendo un poco más lejos, un poco más rápido y un poco más alto. Después de esos primeros vuelos de prueba, la misión de Ingenuity pasó de ser una demostración de tecnología a operaciones, ayudando a Perseverance a atravesar la superficie explorando el terreno por delante ( SN: 30/4/21 ; SN: 10/12/21 ).

Antes de que llegara el helicóptero, los científicos tenían dos perspectivas de Marte. “Tenemos imágenes tomadas desde la órbita alrededor de Marte, y luego tenemos imágenes tomadas por rovers que conducen sobre el suelo”, dice la científica planetaria Kirsten Siebach de la Universidad Rice en Houston, que no forma parte del equipo de Ingenuity. “Pero ahora esto ha abierto una perspectiva completamente nueva sobre Marte”. 

El ingenio ha superado todas las expectativas. Ha demostrado no sólo que el vuelo es posible, sino también lo que es posible con el vuelo. Science News discutió los grandes momentos del helicóptero, la colaboración con el rover y los próximos vuelos con Håvard Fjær Grip. Es el piloto jefe de Ingenuity e ingeniero en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. Sus respuestas fueron editadas por extensión y claridad.

SN : ¿Qué hace el "piloto jefe" de un helicóptero en otro planeta?

Grip: La mayor parte del trabajo es planificar los vuelos. El ingenio no sabe dónde está ni adónde quiere ir cuando se despierta, por lo que todas esas decisiones se toman aquí [en la Tierra]. Cada maniobra que hace el helicóptero durante el vuelo se planifica primero aquí en tierra y luego transmitimos las instrucciones a Ingenuity. Cuando llega el momento de volar, utiliza su software integrado para seguir nuestras instrucciones con la mayor precisión posible.


Håvard Fjær Grip sentado en una mesa, firmando el libro de registro. El 19 de abril de 2021, el piloto jefe de Ingenuity Håvard Fjær Grip (en la foto) registró el primer vuelo a otro mundo en un libro de registro oficial. JPL-CALTECH/NASA


SN : Ingenuity ha completado 25 vuelos . ¿Puedes hablar de cómo ha superado las expectativas?

Agarre: Es bastante bueno. Llegamos allí esperando realizar como máximo cinco vuelos dentro de la ventana de 30 días. Y todo eso iba a suceder dentro de un área pequeña que seleccionamos cuidadosamente. Pasamos semanas averiguando exactamente dónde colocar el helicóptero, estudiando estas pequeñas rocas. Todo estaba planeado. Y luego las cosas fueron tan bien cuando comenzamos a volar que casi de inmediato la gente comenzó a pensar: "Vaya, intentemos usar esto más allá de esos cinco vuelos".

Comenzamos esta siguiente fase en la que, para ser útiles, teníamos que volar lejos de esta área cuidadosamente seleccionada. Estoy muy orgulloso de eso. Hemos podido tomar esta tecnología que fue diseñada para esta misión muy limitada y extenderla para ir y aterrizar en diferentes lugares de Marte y viajar a través de un terreno que, originalmente, nunca habíamos planeado viajar.

Ha durado más de un año desde que lo desplegamos en la superficie. No creo que ninguno de nosotros hubiera imaginado que eso sería posible.

SN : ¿Ha habido algún vuelo específico que te haya llamado la atención?

Grip: Obviamente, el primer vuelo. Ese fue el vuelo más importante; sigue siendo. Tuvimos un [tiempo en] más desafiante en el vuelo seis. Se volvió emocionante, porque tuvimos una anomalía durante el vuelo. [Una falla provocó que las imágenes de navegación se marcaran con marcas de tiempo incorrectas, lo que provocó que Ingenuity se balanceara de un lado a otro durante su vuelo.] Ingenuity tuvo que atravesar eso y sobrevivir y aterrizar en el suelo de una sola pieza.

Hemos tenido algunos vuelos que se han dedicado a actividades de exploración. Fuimos a un área donde el rover iba a pasar varios meses, nos adelantamos al rover y lo exploramos para que los conductores del rover pudieran ser más eficientes en encontrar formas seguras de conducir. Esos fueron los vuelos 12 y 13. Luego, algunos de estos vuelos más largos han sido emocionantes. El vuelo No. 9, hasta hace unos días, fue lo más grande que habíamos hecho, a [una distancia de] 625 metros. Y con el vuelo 25, superamos eso y volamos más de 700 metros.

SN : Hubo un vuelo recientemente que tuvo que posponerse debido a una tormenta de polvo, ¿verdad?

Agarre: Eso es correcto. Ese fue el vuelo No. 19. Al volar, ya sea en Marte o aquí en la Tierra, te preocupa el clima. Siempre miramos el clima antes de volar. Y cada vez que hicimos eso [en Marte], fue más o menos lo mismo. Luego, la tarde antes de que estuviéramos a punto de abrir el vuelo 19, se nos notificó que teníamos una tormenta de polvo. Eso nos retrasó bastante. Cuando nos despertamos de eso, teníamos polvo en la lente de la cámara de navegación y la arena cubría nuestras piernas parcialmente. Tuvimos que volar fuera de eso, y fue un nuevo desafío para el helicóptero, pero nuevamente, lo abordó a la perfección.


Foto de la sombra de Ingenuity tomada desde arriba. Durante el vuelo 22 de Ingenuity, el 19 de marzo de 2022, el helicóptero capturó una imagen de su propia sombra en el suelo. JPL-CALTECH/NASA


SN : El ingenio ha volado a través de dos temporadas en Marte. A medida que cambian las estaciones, también lo hace la presión del aire. ¿Eso afecta al helicóptero?

Grip: Sí, eso es un gran problema. Sabíamos, durante varios años antes del lanzamiento, exactamente cuándo íbamos a aterrizar y dónde íbamos a aterrizar. Nuestro diseño estaba orientado a los primeros meses después del aterrizaje, y eso coincidió con una estación particular [primavera] en el cráter Jezero en Marte. Podríamos [antes del lanzamiento] predecir razonablemente bien cuál sería la densidad del aire. Y cuando extendimos [la misión] más allá de eso, la densidad del aire comenzó a disminuir. Para poder seguir volando, tuvimos que aumentar la velocidad de nuestro rotor. De hecho, lo aumentamos por encima de todo lo que probamos en la Tierra. Ahora que hemos terminado el verano, la densidad ha comenzado a aumentar nuevamente y hemos podido volver a nuestra velocidad de rotor original y también extender nuestro tiempo de vuelo.

SN : ¿Qué viene después? ¿Hay algún vuelo grande planeado pronto?

Grip: Vamos a hacer nuestro camino hacia el delta del río hacia el que se dirige Perseverance . Acabamos de completar el mayor obstáculo para hacerlo, el vuelo 25, que estaba cruzando esta región llamada Séítah, que tiene mucha arena y un terreno variado. Y cuando lleguemos al delta del río, hay algunas opciones diferentes sobre la mesa: ayudar a los conductores del rover, explorar objetivos o incluso potencialmente explorar en nombre de la próxima misión a Marte. La perseverancia es la primera parte de una campaña de devolución de muestras. Está probando ahora mismo. Y esas muestras se dejarán en la superficie y finalmente se recogerán, ese es el plan de todos modos, y se enviarán de regreso a la Tierra.

SN: ¿Qué significa Ingenuity para la exploración futura?

Agarre: Esta es una nueva era. La aviación en el espacio es ahora una cosa. No podemos pensar en la exploración de Marte sin activos aéreos como parte de eso. Creo que eso es lo más emocionante.

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Science News

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