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2022-04-04Dan Huttenlocher reflexiona sobre nuestro futuro humano en la era de la inteligencia artificial

MIT |Para el decano del MIT Schwarzman College of Computing, reunir disciplinas es la mejor manera de abordar los desafíos y las oportunidades que plantean los rápidos avances en computación.

¿Qué significa ser humano en una era en la que los agentes de inteligencia artificial toman decisiones que dan forma a las acciones humanas? Esa es una pregunta profunda sin respuestas fáciles, y ha estado en la mente de Dan Huttenlocher SM ´84, PhD ´88, decano del MIT Schwarzman College of Computing, durante los últimos años.

"Los avances en IA van a suceder, pero el destino al que lleguemos con esos avances depende de nosotros, y está lejos de ser seguro", dice Huttenlocher, quien también es profesor Henry Ellis Warren en el Departamento de Ingeniería Eléctrica y Ciencias de la Computación.

Junto con el ex director ejecutivo de Google, Eric Schmidt, y el anciano estadista Henry Kissinger, Huttenlocher exploró recientemente algunos de los dilemas planteados por el auge de la IA en el libro "La era de la IA: y nuestro futuro humano". Para Huttenlocher y sus coautores, “Creemos que, para llegar allí, necesitamos un diálogo mucho más informado y mucho más multilateral. Nuestra esperanza es que el libro haga que la gente se interese en hacer eso desde una amplia gama de lugares”, dice.

Ahora, con casi dos años y medio como decano de la universidad , Huttenlocher no solo habla cuando se trata de interdisciplinariedad. Está al frente de la universidad, ya que incorpora las ciencias de la computación en todos los campos de estudio del MIT mientras enseña a los estudiantes a usar herramientas formidables como la inteligencia artificial de manera ética y responsable.

Esa misión se está logrando, en parte, a través de dos iniciativas en todo el campus que entusiasman especialmente a Huttenlocher: Common Ground for Computing Education y Social and Ethical Responsibilities of Computing (SERC). SERC se complementa con numerosas actividades académicas y de investigación, como AI for Health Care Equity y Research Initiative for Combatting Systemic Racism . Common Ground respalda el desarrollo de cursos interdisciplinarios que integran la informática en otros campos de estudio, mientras que la iniciativa SERC proporciona herramientas que ayudan a los investigadores, educadores y estudiantes a comprender cómo conceptualizar problemas sobre los impactos de la informática en las primeras etapas del proceso de investigación.

“Cuando era estudiante de posgrado, trabajabas en visión por computadora asumiendo que sería un problema de investigación para el resto de tu vida”, dice. “Ahora, los problemas de investigación tienen aplicaciones prácticas casi de la noche a la mañana en las disciplinas relacionadas con la informática. Los impactos sociales y las implicaciones éticas en torno a la informática son cosas que deben considerarse desde el principio, no después del hecho”.

Interés en ciernes en un campo naciente

Un pensador profundo desde una edad temprana, Huttenlocher comenzó a reflexionar sobre cuestiones en la intersección de la inteligencia humana y la computación cuando era un adolescente.

Con una mente para las matemáticas, el nativo de Chicago aprendió a programar antes de ingresar a la escuela secundaria, lo cual era algo raro en la década de 1970. Sus padres, ambos académicos que estudiaron aspectos de la mente humana, influyeron en el camino que seguiría. Su padre era neurólogo de la Facultad de Medicina de la Universidad de Chicago que estudiaba el desarrollo del cerebro, mientras que su madre era profesora de psicología cognitiva en la misma institución.

Huttenlocher obtuvo una especialización conjunta en ciencias de la computación y psicología cognitiva como estudiante universitario en la Universidad de Michigan en un esfuerzo por unir esas dos disciplinas. Cuando llegó el momento de postularse para la escuela de posgrado, encontró la opción perfecta para sus intereses duales en el incipiente campo de la IA y se inscribió en el MIT.

Mientras obtenía su maestría y doctorado (en 1984 y 1988, respectivamente), investigó el reconocimiento de voz, el reconocimiento de objetos y la visión artificial. Quedó fascinado por cómo las máquinas pueden percibir directamente el mundo que las rodea. Huttenlocher también se sintió atraído por la actividad empresarial que entonces estaba aumentando en Cambridge. Pasó los veranos como pasante en nuevas empresas de Silicon Valley y pequeñas empresas de tecnología en el área de Boston, lo que despertó su interés en la industria.

“Crecí en un hogar académico y tenía un saludable escepticismo de seguir los pasos de mis padres. Entonces, cuando me gradué, no estaba muy seguro de si quería seguir un camino académico o no. Y para ser honesto, he sido un poco ambivalente al respecto desde entonces. Para bien o para mal, a menudo terminé haciendo ambas cosas al mismo tiempo”, dice.

Grandes problemas, impacto directo

Huttenlocher se unió a la facultad de informática de la Universidad de Cornell en 1988 y también ocupó un puesto en el Centro de Investigación Xerox Palo Alto (PARC), donde había realizado una pasantía como estudiante de posgrado. Impartió cursos de informática y trabajó en proyectos de investigación académica cuando Cornell estaba en sesión, y pasó los veranos en Xerox PARC, así como un día a la semana consultando de forma remota. (Mucho antes de Zoom, la conectividad remota era "todavía bastante incompleta" en esos días, dice).

“Durante mucho tiempo quise unir los problemas más grandes y profundos en los que tendemos a tratar de progresar en el mundo académico con un impacto más directo e inmediato en las personas, por lo que pasar tiempo en Xerox PARC y en Cornell fue una buena manera de hacerlo. ," él dice.

Al principio de su carrera de investigación, Huttenlocher adoptó un enfoque más algorítmico para resolver problemas de visión por computadora, en lugar de adoptar los enfoques de optimización genéricos que eran más comunes en ese momento. Algunas de las técnicas que él y sus colaboradores desarrollaron, como el uso de una representación gráfica de una imagen, todavía se usan más de 20 años después.

Posteriormente, él y sus colegas realizaron algunos de los primeros estudios sobre cómo las comunidades se unen en las redes sociales. En esos días previos a Facebook, estudiaron LiveJournal, un sitio de redes sociales que fue popular a principios de la década de 2000. Su trabajo reveló que la tendencia de una persona a unirse a una comunidad en línea no solo está influenciada por la cantidad de amigos que tiene en esa comunidad, sino también por cómo esos amigos están conectados entre sí.

Además de la investigación, a Huttenlocher le apasionaba cerrar las brechas entre disciplinas. Fue nombrado decano de la Facultad interdisciplinaria de Informática y Ciencias de la Información de Cornell en 2009. Tres años más tarde, llevó sus habilidades de construcción de puentes a la ciudad de Nueva York cuando se convirtió en el decano fundador de Cornell Tech, una nueva escuela de posgrado que se estableció en Isla Roosevelt.

Ese rol fue un tremendo desafío, pero también una oportunidad extraordinaria para crear un campus que combinara la academia en disciplinas relacionadas con la computación con la creciente comunidad tecnológica en Nueva York, dice.

En cierto modo, el cargo lo preparó bien para ser el decano fundador de la Facultad de Computación Schwarzman del MIT, cuyo lanzamiento representó el cambio estructural más importante del Instituto desde principios de la década de 1950.

“Creo que este lugar es muy especial. El MIT tiene su propia cultura. Es un lugar distintivo en el sentido positivo de la palabra distintivo. La gente es increíblemente curiosa aquí y muy colaboradora cuando se trata de resolver problemas. Solo la oportunidad de ayudar a construir algo nuevo en el MIT, algo que será importante para el Instituto pero también para el país y el mundo, es increíble”, dice.

Hacer conexiones

Mientras Huttenlocher supervisaba la creación de Cornell Tech, también forjaba conexiones en la ciudad de Nueva York. Antes de que se construyera el campus de Roosevelt Island, la escuela alquiló un espacio en el edificio de la Octava Avenida de Google, y así fue como conoció al entonces director ejecutivo de Google, Eric Schmidt. Los dos disfrutaron hablando (y, a veces, discutiendo) sobre las promesas y los peligros de la inteligencia artificial. Al mismo tiempo, Schmidt estaba discutiendo sobre IA con Henry Kissinger, de quien se había hecho amigo en una conferencia. Por casualidad, los tres se reunieron y comenzaron a hablar sobre la IA, lo que dio lugar a un artículo en The Atlantic y, finalmente, al libro.

“Lo que nos dimos cuenta cuando comenzamos a hablar sobre estas preguntas es que el contexto histórico y filosófico más amplio para una era de IA no es algo que se haya analizado mucho. Cuando las personas analizan los problemas sociales y éticos relacionados con la informática, generalmente se enfocan en el problema actual, que es vital, pero creemos que este marco más amplio también es importante”, dice.

Y cuando se trata de preguntas sobre IA, Huttenlocher siente una sensación de urgencia.

Los avances están ocurriendo tan rápidamente que existe una inmensa presión para que las instituciones educativas se mantengan al día. Los cursos académicos necesitan tener la computación entretejida a través de ellos como parte de su tejido intelectual, especialmente porque la IA continúa convirtiéndose en una parte más importante de la vida cotidiana, dice. Esto subraya el importante trabajo que está haciendo la universidad y el desafío que enfrenta para seguir adelante.

Para Huttenlocher, quien se ha encontrado trabajando en el centro de un verdadero diagrama de disciplinas de Venn desde sus días como estudiante universitario, es un desafío que ha aceptado por completo.

“No deberían ser solo los informáticos o los ingenieros los que se ocupen de estos problemas. Pero tampoco deberían ser solo los científicos sociales o los humanistas los que los miren”, dice. “Realmente necesitamos unir a diferentes grupos”.

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