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2022-04-01Deshidratador solar de cebolla, alternativa de transformación en Cucaita

Agencia de Noticias UN |La propuesta es disminuir el desperdicio de producto que se deteriora por condiciones climáticas y contribuir a mejorar la economía de cientos de familias que dependen de este vegetal para su sustento en esta región de Boyacá.

Los estudiantes de Ingeniería Química de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL), Eduardo Hernández, Johan Quintero, María Casadiegos, Federico Guevara, Rosa Pinchao, Isabella Viñas, Dahiana Rocha y Paula Román, junto con la Corporación Académicos por Colombia (organización de egresados de la Institución), diseñaron un modelo de deshidratador como alternativa de transformación de la cosecha de cebolla cabezona, o de bulbo, aliada tradicional de la cocina colombiana.

El investigador Camilo Otálora, doctor en Ciencias – Química de la UNAL, señala que durante varias semanas trabajaron con las comunidades rurales para identificar sus problemáticas más comunes, y escogieron a Cucaita por ser uno de los 43 municipios de Boyacá productores cebolla, lo que convierte al departamento en líder en el cultivo de esta hortaliza de la que se estima que cada colombiano consume alrededor de 6 kg al año.

Según datos del Ministerio de Agricultura y Desarrollo Rural de 2019, con una área de 5.557 hectáreas sembradas, Boyacá se ubicó como la primera región productora de cebolla de bulbo del país (46 %) y su volumen de producción de 165.024 toneladas equivale al 52 % nacional, seguido por Norte de Santander (2.557 ha - 49.346 t) y Cundinamarca (2.178 ha - 44.168 t).

En relación con el volumen de cebolla producido por hectárea, desde hace unos años Boyacá reporta los mejores rendimientos, en especial Cucaita, con 45 t/ha, Sora con 38,28 t/ha, y Paipa con 35 t/ha.

Así mismo, el Departamento Administrativo Nacional de Estadística (DANE) indica que en Cucaita viven alrededor de 4.600 personas, de las cuales cerca del 90 % depende de cultivos agrícolas como la papa, el maíz, la remolacha o la cebolla cabezona.

Sin embargo, no todo es color de rosa para los productores. Tanto en Cucaita como en la mayoría del campo colombiano, los agricultores emplean una forma de comercio que consiste en producir en fresco y llevar el producto a las centrales de abasto, en donde la cebolla no siempre llega en condiciones óptimas para su comercialización.

El prototipo usa la energía solar para deshidratar la cebolla y preservar su vida útil y sus nutrientes. Fotos: Corporación Académicos por Colombia.


El estudiante Hernández amplía que “cuando los precios son muy bajos es muy común que los productores pierdan parte del dinero invertido, entonces consideramos que con el uso de deshidratadores ellos pueden no solo conservar parte de la cosecha, sino también ampliar el mercado, incluso para exportación”.

Así, al indagar entre un amplio universo de dificultades en la comunidad, se determinó que el proyecto de fabricar deshidratadores de cebolla cabezona sería innovador y tendría impacto en esta zona del país, y además ofrecía la posibilidad de trabajar de la mano con el Grupo Terram SAS, una organización de productores asociados que ha sido el corazón de la iniciativa.

Así funciona el deshidratador

El prototipo usa el sol como principal fuente de energía, pues incluye un colector solar y una cámara de deshidratación para secar la cebolla; además, aunque transforma el producto, este conserva sus nutrientes esenciales –como minerales, vitaminas C y B6, calcio, hierro y fósforo– y evita el ingreso de insectos y microorganismos.

También cuenta con secadores activos y pasivos que utilizan la circulación natural y forzada del aire calentado por energía solar, lo cual permite el secado directo del producto.

Sus creadores explican que “el modelo tiene una cubierta de vidrio sobrepuesta en una lámina negra, de manera que ingresa aire que se calienta dentro de la cubierta. Gracias a la acción del sol, este aire empieza a ascender hacia una “cámara” en la que se pone la cebolla, que se empieza a calentar por acción del aire y la ráfaga de viento que ingresa. Después el aire sale del deshidratador, y con él también sale el agua”.

“En este momento el deshidratador se encuentra en forma de un prototipo personal que puede transformar hasta 2,5 kilos de cebolla por metro cuadrado. No obstante, la proyección es ampliar la capacidad de deshidratación”.

Destacan además que se trata de una iniciativa con bajo costo de operación, pues el deshidratador no necesita estar conectado a una fuente de electricidad, se adapta con facilidad a ventiladores y celdas solares, y no genera emisiones de dióxido de carbono.

En el proyecto participa el Grupo Terram SAS, una organización conformada por 25 familias de agricultores que se beneficiarían del proyecto.


Prototipo ganador

El deshidratador de cebolla ganó el primer puesto en el concurso Internacional del Instituto Americano de Ingeniería Química (AIChE), Chemical Engineering for Good Challenge (ACE4G), cuyo objetivo es fomentar la participación de ingenieros químicos en proyectos de servicios internacionales, con el propósito de animar a estudiantes a considerar cómo se pueden aplicar adecuadamente los conocimientos de ingeniería química a pequeña escala para mejorar la calidad de vida de las comunidades del mundo en desarrollo.

La propuesta de los estudiantes y egresados de la UNAL superó a proyectos presentados por prestigiosos centros educativos como la Universidad de Ciencia y Tecnología de Hong Kong y la Universidad Federal de Río de Janeiro.

Ahora, el equipo integró al profesor Juan Edilberto Rincón, de la Facultad de Ingeniería Química, y a estudiantes de Ingeniería Mecánica, Química y Mecatrónica, quienes acaban de presentar una propuesta a la convocatoria de Extensión Solidaria abierta en la UNAL, y que, de resultar beneficiados, les permitiría obtener financiación para optimizar el modelo y llevarlo a una escala más competitiva.

Para los creadores del deshidratador, el propósito es crear una planta de deshidratación solar de cebolla. “Queremos que nuestra idea contribuya al desarrollo productivo de las comunidades rurales del país”.

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