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2022-07-28Emma Gibson: Optimización de la logística del cuidado de la salud en África

MIT |El estudiante de doctorado busca mejorar la atención al paciente ayudando a las instalaciones a utilizar sus recursos limitados de manera más efectiva.

Al crecer en Sudáfrica a principios de siglo, Emma Gibson vio el aumento de la epidemia del VIH/SIDA y su impacto devastador en su país de origen, donde muchas personas carecían de atención médica vital. En ese momento, Gibson era demasiado joven para entender qué era una infección de transmisión sexual, pero sabía que el VIH estaba infectando a millones de sudafricanos y que el SIDA se estaba cobrando cientos de miles de vidas. “Cuando era niña, estaba aterrorizada por este monstruo que era el VIH y me sentía tan impotente para hacer algo al respecto”, dice ella.

Ahora, como adulta, su miedo infantil a la epidemia del VIH se ha convertido en un deseo de combatirla. Gibson busca mejorar la atención médica para el VIH y otras enfermedades en regiones con recursos limitados, incluida Sudáfrica. Quiere ayudar a los centros de atención médica en estas áreas a usar sus recursos de manera más efectiva para que los pacientes puedan obtener atención más fácilmente.

Para ayudar a alcanzar su meta, Gibson buscó capacitación en matemáticas y logística a través de la educación superior en Sudáfrica. Primero obtuvo su licenciatura en ciencias matemáticas en la Universidad de Witwatersrand y luego su maestría en investigación de operaciones en la Universidad de Stellenbosch. Allí, aprendió a abordar problemas complejos de toma de decisiones utilizando matemáticas, estadísticas y simulaciones por computadora.

Durante su maestría, Gibson estudió los desafíos operativos que enfrentan las instalaciones de atención médica rurales de Sudáfrica al trabajar con el personal del Hospital Zithulele en el Cabo Oriental, una de las provincias más pobres del país. Su investigación se centró en formas de reducir los tiempos de espera de horas para los pacientes que buscan atención el mismo día. Al final, desarrolló una herramienta de software para modelar la congestión de pacientes a lo largo del día y optimizar los horarios del personal en consecuencia, lo que permitió al hospital atender a sus pacientes de manera más eficiente.

Después de completar su maestría, Gibson quería continuar su educación fuera de Sudáfrica y se fue para obtener un doctorado en investigación de operaciones en el MIT. A su llegada, se diversificó en su investigación y trabajó en un proyecto para mejorar el tratamiento del cáncer de mama en la atención médica de los EE. UU., un entorno muy diferente al que estaba acostumbrada.

Dos años más tarde, Gibson tuvo la oportunidad de volver a investigar el cuidado de la salud en entornos de recursos limitados y comenzó a trabajar con Jónas Jónasson, profesor asociado de MIT Sloan School of Management, en un nuevo proyecto para mejorar los servicios de diagnóstico en el África subsahariana. . Durante los últimos cuatro años, ha estado trabajando diligentemente en este proyecto en colaboración con investigadores de la Escuela de Negocios de la India y la Universidad Northwestern. “Mi lenguaje de amor es el tiempo”, dice ella. “Si estoy invirtiendo mucho tiempo en algo, realmente lo valoro”.

Programación del transporte de muestras

Las pruebas de diagnóstico son una herramienta esencial que permite a los profesionales médicos identificar nuevos diagnósticos en los pacientes y monitorear las condiciones de los pacientes a medida que se someten al tratamiento. Por ejemplo, las personas que viven con el VIH requieren análisis de sangre periódicos para garantizar que los tratamientos recetados funcionan de manera efectiva y proporcionar una advertencia temprana de posibles fallas en el tratamiento.

Para el proyecto actual de Gibson, está tratando de mejorar los servicios de diagnóstico en Malawi, un país sin salida al mar en el sureste de África. “Tenemos las herramientas” para diagnosticar y tratar enfermedades como el VIH, dice. “Pero en entornos con recursos limitados, a menudo nos falta el dinero, el personal y la infraestructura para llegar a todos los pacientes que los necesitan”.

Cuando se necesitan pruebas de diagnóstico, los médicos toman muestras de los pacientes y las envían para que las analicen en un laboratorio, que luego devuelve los resultados al centro donde se trata al paciente. Para mover estos artículos entre instalaciones y laboratorios, Malawi ha desarrollado una red nacional de transporte de muestras. El sistema de transporte juega un papel importante en la conexión de las instalaciones rurales remotas con los servicios de laboratorio y asegura que los pacientes en estas áreas puedan acceder a las pruebas de diagnóstico a través de las clínicas comunitarias. Las muestras recolectadas en estas clínicas se transportan primero a centros distritales cercanos y luego se envían a laboratorios ubicados en áreas urbanas. Dado que la mayoría de las instalaciones no cuentan con computadoras o infraestructura de comunicaciones,

El ciclo de transporte de muestras es oneroso, pero es una solución práctica a un problema difícil. “Durante la pandemia de Covid, vimos lo difícil que era ampliar la infraestructura de diagnóstico”, dice Gibson. Los servicios de diagnóstico en el África subsahariana se enfrentan a “desafíos similares, pero en un entorno mucho más pobre”.

En Malawi, el transporte de muestras está a cargo de una organización no gubernamental llamada Riders 4 Health. La organización cuenta con alrededor de 80 mensajeros en motocicletas que transportan muestras y resultados de pruebas entre las instalaciones. “Cuando comenzamos a trabajar con [Riders], los mensajeros operaban en horarios semanales fijos, visitando cada sitio una o dos veces por semana”, dice Gibson. Pero eso provocó “muchos viajes y retrasos innecesarios”.

Para que el transporte de muestras sea más eficiente, Gibson desarrolló un sistema de programación dinámica que se adapta a la demanda actual de pruebas de diagnóstico. El sistema consta de dos partes principales: una plataforma de intercambio de información que agrega datos de transporte de muestra y un algoritmo que utiliza los datos para generar rutas y horarios optimizados para los mensajeros de transporte de muestra.

En 2019, Gibson realizó una prueba piloto de cuatro meses para este sistema en tres de los 27 distritos de Malawi. Durante el estudio piloto, seis mensajeros transportaron más de 20 000 muestras y resultados en 51 centros de atención médica, y 150 trabajadores de la salud participaron en el intercambio de datos.

El piloto fue un éxito. El sistema de programación dinámica de Gibson eliminó aproximadamente la mitad de los viajes innecesarios y redujo los retrasos en el transporte en un 25 por ciento: un retraso que solía ser de cuatro días se redujo a tres. Ahora, Riders 4 Health está desarrollando su propia versión del sistema de Gibson para operar a nivel nacional en Malawi. A lo largo de este proyecto, “nos enfocamos en asegurarnos de que esto fuera algo que pudiera crecer con la organización”, dice ella. “Es gratificante ver que eso realmente sucede”.

Aprovechamiento de los datos del paciente

Gibson completará su título en el MIT este septiembre, pero seguirá trabajando para mejorar la atención médica en África. Después de graduarse, se unirá a la práctica de atención médica de tecnología y análisis de una empresa establecida en Sudáfrica. Su enfoque inicial estará en las instituciones de atención médica pública, incluido el Hospital Académico Chris Hani Baragwanath en Johannesburgo, el tercer hospital más grande del mundo.

En este cargo, Gibson trabajará para llenar los vacíos en los datos de pacientes africanos para la investigación operativa médica y desarrollar formas de utilizar estos datos de manera más efectiva para mejorar la atención médica en áreas con recursos limitados. Por ejemplo, mejores sistemas de datos pueden ayudar a monitorear la prevalencia y el impacto de diferentes enfermedades, orientando dónde los trabajadores de la salud y los investigadores ponen sus esfuerzos para ayudar a la mayoría de las personas. “No puedes tomar buenas decisiones si no tienes toda la información”, dice Gibson.

Para aprovechar mejor los datos de los pacientes para mejorar la atención médica, Gibson planea reevaluar cómo se estructuran y utilizan los sistemas de datos en el hospital. Para obtener ideas sobre cómo actualizar el sistema actual, buscará en los sistemas de datos existentes en otros países para ver qué funciona y qué no, al mismo tiempo que se basa en su experiencia de investigación anterior en el cuidado de la salud de EE. UU. En última instancia, adaptará el nuevo sistema de datos del hospital a las necesidades de Sudáfrica para informar con precisión las direcciones futuras en la atención médica.

El nuevo trabajo de Gibson, el "trabajo de sus sueños", tendrá su sede en el Reino Unido, pero anticipa pasar una cantidad significativa de tiempo en Johannesburgo. “Tengo tantas oportunidades en el resto del mundo, pero las que me atraen siempre están en el lugar de donde vengo”, dice.

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