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2022-09-15La economía de las oportunidades perdidas

MIT |Danielle Li analiza de cerca las prácticas científicas y las decisiones organizacionales, y proporciona datos sobre cómo mejorarlas.

Las compañías farmacéuticas hacen algunos avances notables. ¿Podrían hacer significativamente más de ellos? Es posible, pero para que eso suceda, la industria probablemente tendría que cambiar algunos de sus hábitos fundamentales, según la investigación de Danielle Li, profesora asociada de economía en la Sloan School of Management del MIT.

En un artículo reciente, Li, junto con los economistas Joshua Krieger y Dimitris Papalikolaou, descubrió que las grandes empresas farmacéuticas tienen aversión al riesgo. Los medicamentos novedosos pueden tener grandes beneficios, pero las empresas esperan hasta que estén en una situación financiera especialmente buena antes de emprender esos proyectos. Fundamentalmente, encontró el estudio, la industria está jugando a lo seguro.

Otro estudio, una colaboración entre Li, Leila Agha y Soomi Kim, muestra cómo un cambio en las pólizas de seguros en 2012 llevó a las empresas a gastar menos dinero en desarrollar medicamentos en áreas potencialmente afectadas. E incluso los reguladores de la industria tienen sus peculiaridades. En un artículo con Lauren Cohen y Umit G. Gurun, Li ha demostrado que las aprobaciones de medicamentos aumentan antes de fin de mes, días festivos y en diciembre. ¿Por qué? Los reguladores están cumpliendo con los objetivos de productividad interna, con efectos desafortunados: los medicamentos aprobados en esos momentos tienen más efectos adversos.

Todos estos estudios, que reflejan tanto las inclinaciones intelectuales de Li como su formación en el MIT, son muy empíricos y están construidos para iluminar la causa y el efecto en acción.

“Algunas personas aprenden sobre el mundo hablando con la gente”, dice Li. “Aprendo sobre el mundo mirando los restos de datos que la gente deja a medida que se mueve por el mundo”.

Los estudios de Li no son solo sobre el desarrollo de fármacos. Al trabajar con académicos como Pierre Azoulay del MIT, ha demostrado que la financiación pública de la ciencia, a través de los Institutos Nacionales de Salud, también aumenta las patentes del sector privado. En un estudio individual, Li demostró que los evaluadores de subvenciones de los NIH tienen experiencia beneficiosa en sus propios campos y sesgo sobre tipos particulares de proyectos, y la experiencia generalmente supera el sesgo.

Li también examina las prácticas de contratación y promoción en las empresas. Descubrió que las empresas promocionan en exceso a los empleados exitosos, tomarían mejores decisiones de contratación al seguir los datos de las pruebas de trabajo producidas por los posibles empleados y verían incorrectamente a los empleados masculinos como que tienen más "potencial".

Por diferentes que puedan parecer estos temas, Li los percibe como muy relacionados.

“El trabajo sobre el desarrollo de fármacos y sobre las personas parece muy distinto, pero me interesa cómo evaluamos las oportunidades y las ideas”, explica Li. “Cuando las personas piensan en qué proyectos financiar, o qué personas promover o contratar, fundamentalmente están tratando de imaginar un mundo que no es este. Están tratando de formar contrafactuales. Me interesa el acto de la imaginación organizacional, tratando de decidir colectivamente sobre el futuro. Puedes terminar viendo esa pregunta en muchos entornos diferentes”.

Por su investigación y docencia, a Li se le otorgó la tenencia en el MIT a principios de este año.

Aventurándose al MIT

Li creció en New Hampshire y obtuvo su título universitario de la Universidad de Harvard en 2005, tanto en matemáticas como en historia de la ciencia. Dado que publica estudios científicos ricos en datos, podría parecer que los campos de pregrado de Li presagiaron su carrera profesional. Pero hay más en esta historia.

Da la casualidad de que un semestre, cuando Li estaba en Harvard, se aventuró a ir al MIT y tomó un curso de economía del desarrollo impartido conjuntamente por Abhijit Banerjee y Esther Duflo, los profesores del MIT que ganaron el Premio Nobel de economía en 2019.

En ese momento, Banerjee y Duflo (junto con el economista Sendhil Mullainathan) acababan de fundar el Abdul Latif Jameel Poverty Action Lab (J-PAL) del MIT, para fomentar experimentos de campo rigurosos en economía del desarrollo, con la intención de generar conocimientos empíricos sobre qué programas funcionaban mejor.

“Resultó ser esta clase la que realmente me gustó mucho, y marcó una gran diferencia”, dice Li.

Li estaba tan intrigada por el enfoque que después de graduarse de Harvard, tomó un puesto de personal en J-PAL, administrando el trabajo de campo de J-PAL en la India. Luego, Li ingresó al programa de doctorado en economía del MIT.

Teniendo en cuenta el énfasis de J-PAL en el empirismo riguroso y los estudios bien construidos, Li, en colaboración con los economistas David Autor y Azoulay, recibió su doctorado en 2012. Li se unió primero a la facultad de la Universidad Northwestern, se trasladó a la Escuela de Negocios de Harvard y luego se unió a la facultad de MIT Sloan en 2017.

Potencial para mejorar las empresas

Durante la última década, Li ha demostrado ser un académico altamente productivo, generando estrategias empíricas útiles para profundizar en preguntas difíciles, a pesar de experimentar el mismo tipo de dudas que la mayoría de los académicos tienen al principio.

“Especialmente al principio de mi carrera, siempre tuve el temor de que me quedara sin ideas y una vez que terminara un artículo, no habría otro”, dice Li.

Eso ha demostrado enfáticamente que no es el caso. La investigación de Li está avanzando. Por ejemplo, en uno de sus estudios actuales, todavía en forma de documento de trabajo, Li (junto con los economistas Alan Benson y Kelly Shue) examina los sesgos de género en las prácticas de contratación, utilizando datos de casi 30 000 empleados de gestión en una gran cadena minorista.

Resulta que, un poco como los gerentes generales de los equipos deportivos profesionales que seleccionan a los jugadores con nociones confusas de "ventajas", la empresa califica a los empleados para las promociones en función de evaluaciones subjetivas de "potencial". Sin embargo, las mujeres reciben calificaciones mucho más bajas de "potencial" que los hombres, a pesar de las calificaciones de desempeño anteriores más altas. Y cuando las mujeres y los hombres reciben las mismas calificaciones de "potencial", las mujeres en conjunto superan posteriormente a los hombres. En resumen, la “imaginación organizacional” de la empresa, en términos de Li, muestra bastante parcialidad.

Aún así, cuando las empresas están dispuestas a examinarse a sí mismas, al menos pueden detectar ese sesgo. Además, cuando se trata de averiguar quién será un empleado de alto rendimiento en el futuro, Li dice: “Mucho de lo que consideramos problemas de predicción son en realidad problemas de aprendizaje. Para aprender, tienes que hacer algunas cosas [nuevas]. Si sigues contratando al mismo tipo de persona, nunca sabrás si puede haber otras personas que sean mejores”.

Cuando se trata de empresas que identifican mejores proyectos o mejores empleados, la idea de que las organizaciones ya están tomando decisiones de manera óptima, dice Li, "me parece poco imaginativa". Ella agrega: “Hay tantas oportunidades para aprender que quedan sobre la mesa”.

Pero ahí también es donde entra en juego el trabajo de Li y sus colegas. Para las organizaciones que estén dispuestas a comunicarse con ella y otros analistas, examinarse a sí mismas y descubrir algunos datos desafiantes, puede haber un camino para tomar mejores decisiones, respaldar mejores proyectos y contratar empleados más productivos.

“Estoy interesado en cambiar la política”, concluye Li. “Me gustaría que parte de mi trabajo le dijera a la gente: Esto funciona mejor”.

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