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2020-03-25La industria petroquímica y los combustibles, generalidades

Revista Virtual pro |El desarrollo de la industria petroquímica tiene sus inicios originalmente junto a las refinerías, y es por ello que proyectos impulsados por esta industria, presentan características en común con las refinerías, menciona Clews en Project Finance for the International Petroleum Industry, 2016.

Un petroquímico, es cualquier químico derivado del petróleo y el gas natural, utilizado para una variedad de propósitos comerciales, a diferencia de los combustibles que se queman para liberar energía, esto según James G. Speight, en La refinería del futuro.

En cambio, Speight señala que los productos y combustibles derivados del petróleo, a diferencia de los productos petroquímicos, son aquellas fracciones a granel que se derivan del petróleo y presentan valor comercial como producto a granel.

Se conoce que la industria química, es la principal industria de procesos químicos, por los cuales se obtienen una gran variedad de productos químicos. Speight en su libro titulado Handbook of Industrial Hydrocarbon Processes, menciona 3 subcategorías principales de la industria de procesos químicos:

  1. Productos químicos y productos químicos aliados, en los cuales los químicos son fabricados a partir de una variedad de materias primas y se utilizan posteriormente.
  2. Caucho y productos diversos, que se centran en la fabricación de caucho y materiales plásticos.
  3. Refinación de petróleo e industrias relacionadas.

Siendo en la subcategoría 3: refinación de petróleo e industrias relacionadas, en donde cabe la industria petroquímica. Haciendo un poco de retrospección, en los comienzos de la era del petróleo, la cual comenzó en Titusville, Pensilvania, en 1859, no fue sino hasta el siglo XX, donde la industria de productos químicos a partir del gas natural y del petróleo, fue realmente reconocida.

“La producción petroquímica se basa en el procesamiento multifásico de petróleo y gas de petróleo asociado”. En este contexto las materias primas clave en la industria petroquímica incluyen productos de refinación (de ahí las características similares entre los proyectos petroquímicos y las refinerías) principalmente gases y nafta. Siendo el petróleo crudo, el componente básico, para producir todos los componentes petroquímicos y del petróleo,después de un largo proceso de refinamiento, menciona Speight.

“La producción petroquímica se basa en el procesamiento multifásico de petróleo y gas de petróleo asociado”.

Posteriormente, estas materias primas, principalmente: etano, propano, C 4 s, y nafta petroquímica, se procesan en plantas de craqueo petroquímico, para producir los siete componentes básicos agrupados, sobre la base de su estructura química, en tres categorías de productos petroquímicos:

  1. Olefinas: Etileno (CH 2 =CH 2 ), propileno (CH 3 CH=CH 2 ), los cuales son recursos importantes de productos químicos industriales y plásticos, y las olefinas C 4 s (el butadieno (CH 2 =CH) 2 , para preparación de caucho sintético).
  2. Aromáticos: Benceno (una materia prima para tintas y detergentes sintéticos), tolueno (para isocianatos) y los xilenos (para fabricación de plásticos y fibras sintéticas).
  3. Gas de síntesis: Mezcla de monóxido de carbono e hidrógeno, la cual se envía a un reactorquímico, donde además de producir hidrocarburos como: gasolina, diésel, también se obtienen disolventes como: metanol y dimetiléter.

Los productos petroquímicos ocupan una extensa variedad de productos como: plásticos, disolventes, pesticidas, fertilizantes, jabones, pinturas, fibras sintéticas, entre otros y también son parte de la aspirina.

La industria petroquímica ha crecido con la industria petrolera, lo afirman científicos desde la época de los 50, entre ellos Goldstein en su libro titulado The petroleum chemicals industry, y también algunos la consideran como una industria madura. Sin embargo, a como menciona la PhD Karen Romero, integrante del Comité editorial de Virtual Pro, la industria del petróleo debe evolucionar en “tecnologías más eficientes”, no sólo en buscar nuevos métodos de extracción del petróleo crudo, sino también, para satisfacer la nueva tendencia ecológica mundial.

En cuanto a los productos y combustibles derivados del petróleo, como se mencionó inicialmente, se diferencian de los productos petroquímicos, en la utilidad y el valor que tienen para las industrias. El primer combustible derivado del petróleo obtenido a mediados del siglo XIX fue el queroseno, y se empezó a utilizar para iluminar los hogares. Posteriormente la invención del automóvil en 1885 por Benz, hizo que se disparara la demanda del petróleo, el cual funcionaba con un subproducto barato de la producción de queroseno, llamado gasolina. Sin embargo, fue con la creación del automóvil de Henry Ford en 1908, lo que en verdad aumentó la demanda de gasolina.

En cuanto a los productos y combustibles derivados del petróleo, como se mencionó inicialmente, se diferencian de los productos petroquímicos, en la utilidad y el valor que tienen para las industrias.

Los combustibles fósiles derivados del petróleo en la actualidad son la principal fuente para producir energía en el mundo, incluidos el carbón y el gas natural, y representaron para el año 2018 un aumento del 70% del consumo mundial de energía. Estos combustibles, sin embargo, son recursos finitos, y diversos estudios han afirmado daños irreparables al medio ambiente, puesto que la quema de estos produce altas emisiones de gases de efecto invernadero.

En este sentido, la búsqueda de energías alternativas para estos combustibles, ha tomado el interés de científicos en todo el mundo, para encontrar energías renovables, como los biocombustibles con propiedades similares a los combustibles derivados del petróleo. Existen también, otros tipos de energías renovables, como la energía eólica, geotérmica, solar, entre otras, que son utilizadas en muchos países, donde representa un importante porcentaje de su consumo de energía, siendo Colombia uno de los países que ha mejorado en el uso de las energías renovables.

Es por ello que, para la Edición de abril de este año, la Revista Virtual Pro ha preparado un compendio de trabajos inéditos en torno a estos dos temas tan importantes en la búsqueda de una economía más sostenible.

Escrito por: Cinthya Valeska Castro Pérez
Ingeniera Química Con Maestría en Tecnología de Polímeros
cinthya.castrop@gmail.com

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