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2021-05-11Plataforma de análisis para plantas desaladoras costeras gana el Premio a la Innovación del Agua 2021

MIT |La competencia de lanzamiento de estudiantes abordó una variedad de problemas que se espera que empeoren con el cambio climático.

Las plantas de desalinización costeras son una fuente de agua potable para un número cada vez mayor de personas en todo el mundo. Pero su proximidad al océano puede causar interrupciones por eventos como marejadas y derrames de petróleo. Tales interrupciones reducen la productividad, la vida útil y la sostenibilidad de las plantas desalinizadoras.

El ganador del premio MIT Water Innovation Prize de este año, Bloom Alert, busca mejorar las operaciones de la planta desalinizadora con un nuevo tipo de plataforma de monitoreo de datos. La plataforma rastrea la actividad del océano y de la planta desalinizadora y proporciona alertas tempranas sobre eventos que podrían interrumpir la producción de agua limpia o provocar contaminación costera.

En el corazón de la solución de Bloom Alert hay modelos que procesan datos satelitales en tiempo real para comprender lo que está sucediendo en el océano cerca de las plantas.

“Los eventos costeros pueden reducir la capacidad de producción de agua de una planta hasta en un 30 por ciento, lo que significa un 30 por ciento menos de agua para las comunidades costeras”, dijo Enzo García, miembro del equipo de Bloom Alert, en el discurso ganador. “Nuestros modelos permiten a los operadores de plantas aplicar medidas de mitigación durante las emergencias, que mejoran no solo la eficiencia de la planta, sino también la seguridad general del agua para millones de personas potenciales”.

Los modelos de Bloom Alert, que se entrenaron en 20 años de datos satelitales, son capaces de predecir eventos de interrupción con hasta 14 días de anticipación. Eso puede generar ahorros importantes: García estima que los eventos de marea alta pueden costar a las plantas hasta $ 200,000 por día.

Los miembros del equipo dijeron que su plataforma basada en suscripción, desarrollada en su país de origen, Chile, se puede utilizar en todo el mundo a una fracción del costo de las soluciones existentes.

La compañía completó recientemente su primer proyecto piloto con la planta desaladora más grande de América del Sur. A través del proyecto, García dice que Bloom ya está ayudando a asegurar el 20 por ciento de la producción de agua desalinizada de Chile.

Ahora, con $ 18,000 en nuevos fondos obtenidos del gran premio de la competencia, la compañía apunta a plantas en el Medio Oriente, donde se encuentran aproximadamente la mitad de las plantas desalinizadoras del mundo.

“Buscamos posicionarnos como el líder mundial en inteligencia satelital para la industria de la desalación”, dice García.

El Water Innovation Prize, que ayuda a traducir la investigación y las ideas relacionadas con el agua en negocios e impacto, ha sido auspiciado por el MIT Water Club desde su primer año en 2015. Cada año, equipos finalistas dirigidos por estudiantes de todo el mundo presentan sus innovaciones a estudiantes, profesores, inversores y personas que trabajan en diversas industrias relacionadas con el agua.

El evento de este año, celebrado virtualmente el jueves, incluyó a seis equipos finalistas. El segundo lugar, premio de $ 10,000 fue otorgado a Nymphea Labs.

Los mosquitos son el animal más mortífero del planeta. Cada 30 segundos, un niño muere de malaria. Un día, en un parque, el miembro del equipo de Nymphea, Pranav Agarwal, notó un estanque que no tenía larvas de mosquitos en su superficie porque el viento estaba causando ondas. Un estanque cercano, sin ondas de viento, estaba lleno de larvas. La observación llevó a una idea.

Nymphea Labs está comercializando un dispositivo llamado Ripple que crea pequeñas ondas en la superficie del agua sin gas al aprovechar la energía solar. El dispositivo, que cuesta alrededor de $ 10 dólares, no requiere mantenimiento para funcionar. También se puede desplegar en flotas para causar ondas en masas de agua más grandes.

“Hoy en día, las soluciones más difundidas son los insecticidas y los mosquiteros tratados con insecticida, pero cada vez vemos más que los mosquitos están desarrollando una resistencia a estos productos químicos, lo que hace que estos esfuerzos sean menos efectivos”, dice Agarwal.

Nymphia dice que el dispositivo ya ha provocado una disminución de las poblaciones de mosquitos en pequeñas pruebas. Ahora la empresa producirá 100 unidades para realizar más pruebas. El equipo espera que Ripple ayude a proteger a más de 10 millones de personas para 2025.

El tercer premio fue otorgado a NERAMCO, que ha inventado un tejido de polietileno de alto rendimiento más sostenible llamado SVETEX. SVETEX es un tejido transpirable, de secado rápido y resistente a las manchas, y la directora ejecutiva de NERAMCO, Maren Cattonar, dice que su producción utiliza 100 veces menos agua que el algodón.

"La producción de fibra consume mucha agua, consume 86 billones de metros de agua por año, suficiente para abastecer de agua potable a la población mundial durante 14 años", dice Cattonar, quien trabaja como mentor del Programa Sandbox Innovation Fund del MIT y de la iniciativa iTeams del MIT.

Además de utilizar menos agua, la producción de SVETEX también elimina la contaminación de los tintes acuáticos mediante un proceso de coloración por centrifugado en seco.

“Una cantidad asombrosa de contaminación proviene del teñido de textiles”, dice Cattonar. “El veinte por ciento de la contaminación del agua industrial proviene de la industria textil. Cada año se utilizan 6,3 billones de litros de agua para teñir textiles ”.

Los otros equipos finalistas fueron:

AgroBeads, que ha desarrollado perlas de agua biodegradables diseñadas para reducir la cantidad de agua utilizada en el riego al tiempo que proporciona nutrientes a las plantas;

Brineys, que busca financiar nuevas plantas desaladoras de agua en países con inseguridad hídrica mediante la venta de sal artesanal creada

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