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2020-11-15Rara condición en moluscos revela contaminación por estaño en el Caribe

Agencia de Noticias UN |La detección de imposex –un desorden que produce la aparición de órganos sexuales reproductivos masculinos en moluscos gasterópodos hembras– denota un problema de contaminación marítima en el Caribe colombiano que se ha mantenido en el tiempo, y aunque el estaño, que es su principal causante, está prohibido desde hace más de diez años, aún se registran casos de la curiosa condición que afecta potencialmente la reproducción de esta y otras especies del ecosistema marino.

Este fenómeno se presenta en ciertas familias de gasterópodos marinos como respuesta específica a la contaminación por compuestos orgánicos del estaño, especialmente al tributilo de estaño (TBT) en ambientes marino-costeros. El TBT se usó desde 1960 como compuesto activo en pinturas antiincrustantes (que evita que algunos organismos se incrusten y vivan ahí) y aunque su uso está prohibido desde 2008, aún se detecta su afectación en todos los continentes, especialmente en zonas portuarias con abundante tráfico marítimo. 

Desde la época de los egipcios y los vikingos se conocían las afectaciones a las embarcaciones por moluscos. Más adelante, buscando mitigar los daños causados, los compuestos orgánicos del estaño, como productos químicos sintéticos, fueron una excelente solución en los años sesenta cuando se usaron como compuestos activos en pinturas antiincrustantes de los botes, y una década después se detectaron casos específicos de reacción al contaminante.

El primer caso de afectación por imposex en el mar Caribe se detectó hace 20 años en un estudio de biología reproductiva realizado en la especie Melongena melongena (caracol burro). Hasta el momento, en la región se había registrado imposex para 12 especies diferentes, pertenecientes a las familias Muricidae, Melongenidae, Fasciolariidae, Strombidae y Volutidae.

En la investigación –realizada por el doctor en Ciencias - Biología, René Óscar Rodríguez Grimón, de la Facultad de Ciencias de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL) Sede Caribe– se seleccionaron puntos según el criterio de abundancia de tráfico marítimo de dicha zona portuaria de Santa Marta, en contraste con el Parque Nacional Natural (PNN) Tayrona. En ambos lugares se tomaron muestras en dos temporadas climáticas perfectamente definidas para la región: lluviosa y seca, lo cual le otorgó al estudio la característica espacio-temporal.

La investigación tuvo tres enfoques principales:

  • estimar indirectamente los niveles de contaminación por compuestos orgánicos de estaño mediante la intensidad del tráfico marítimo en la franja costera de Santa Marta,

  • estudiar el fenómeno imposex en neogasterópodos presentes en los litorales rocosos de esta área en particular, teniendo en cuenta su relación con el tráfico marítimo y variables de calidad del agua, y
  • estudiar la asociación de los cambios en la forma de la concha de los gasterópodos.
Uno de los hallazgos más importantes es que los lugares afectados indican que la prevalencia de intensidad estuvo influenciada por la temporada climática y que la afectación es directamente proporcional al tráfico marítimo.

Una problemática de transporte

El transporte marítimo es una de las actividades económicas y comerciales más grandes y antiguas del mundo moderno; este proporciona vías logísticamente eficientes y rentables, pero al mismo tiempo afecta negativamente al generar contaminación.

Según un informe de la Dirección General Marítima (Dimar), en 2019 todos los puertos colombianos transportaron 129.350.464,90 toneladas de carga, el 88,72 % de las cuales se mueven por el Caribe y el 11,28 % por el Pacífico colombiano.

Entre los puertos, el registro de carga se distribuye encabezado por Santa Marta con el 42,60 %, Cartagena 18,83 %, Puerto Bolívar 11,50 %, Buenaventura 11,18 %, Coveñas 9,86 % y Barranquilla 4,64 %.

La franja costera de Santa Marta (Magdalena) es una de las zonas más influenciadas por actividades navieras –que podrían afectar a diferentes especies que se encuentran en los ecosistemas costeros del área– que van desde el comercio internacional, relacionado con grandes embarcaciones, hasta actividades de menor escala que involucran pequeños botes pesqueros y de movilización turística1.


Según la investigación del doctor Rodríguez, los objetivos de protección del PNN Tayrona están amenazados, y por lo tanto en los planes de conservación se deben priorizar en las zonas que desempeñan un papel esencial en la conservación de la biodiversidad del Caribe.

Además de las funciones propias del PNN, el cuidado mediante la preservación del área y sus recursos deben procurar “participar en conjunto con la autoridad marítima para el control de las embarcaciones que acceden al área” agrega el doctor Rodríguez.

Afectación por imposex

Acceder fácilmente a las colecciones de moluscos gasterópodos dentro del Museo de Historia Natural Marina de Colombia le permitió al investigador realizar un estudio de variación morfométrica (de forma) de las conchas de una especie de caracol marino conocido como Plicopurpura patula,el cual resultó ser el más sensible dentro del estudio y cuyas muestras se recolectaron en 1964, en contraste con las actuales que se recogieron en la misma área.

Al comparar las conchas del Museo con las recolectadas a lo largo del perfil costero de Santa Marta se puede inferir que la contaminación inherente al cambio marítimo también produce cambios en ella y que estos organismos son buenos indicadores de contaminación, por lo que constituyen herramientas eficientes para programas de vigilancia de calidad ambiental en la franja costera.

“En la medida en que la afectación por imposex fue más intensa, se presentaban cambios en la conformación estructural, al encontrarse conchas más delgadas y disminución en la robustez a nivel del ápice o punta; en épocas de sequía, los organismos manifiestan mayor sensibilidad al detectar imposex que en temporada lluviosa”, agrega el doctor Rodríguez, director de la Escuela de Ciencias Ambientales de la Facultad de Ingeniería de la Universidad Espíritu Santo (UEES) en Ecuador.


El imposex se presenta en ciertas familias de gasterópodos marinos como respuesta específica a la contaminación por compuestos orgánicos del estaño, especialmente al tributilo de estaño (TBT) en ambientes marino-costeros. Crédito: René Rodríguez.


La investigación registró la afectación en cuatro muricidos (moluscos gasterópodos), se detectó por primera vez para la especie Gemophos auritulus, de la familia Pisaniidae, la cual no se había reportado antes con la afectación para el Caribe, y en todo el mundo solo existía un reporte para una de sus especies.

El investigador recomienda que para futuros estudios se emplee mayor cantidad de sitios de muestreo que permitan encontrar al sitio “cero” sin afectación por imposex, y de esta manera realizar un mejor análisis.

Consulte aquí la tesis completa “Imposex para el diagnóstico de la contaminación por compuestos orgánicos de estaño en la costa del Caribe colombiano”.

Unimedios | Agencia de Noticias UN
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Unimedios | Agencia de Noticias UN

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