Noticias Actualidad en procesos industriales

Dele visibilidad a su trayectoria académica

Participe en la convocatoria de trabajos inéditos de Virtual Pro.

Publicar Ahora

2021-09-22Un nuevo método para eliminar el plomo del agua potable

MIT |Los ingenieros han diseñado un método relativamente barato y energéticamente eficiente para tratar el agua contaminada con metales pesados.

Ingenieros del MIT han desarrollado un nuevo método para eliminar el plomo y otros metales pesados del agua, en un proceso que, según dicen, es mucho más eficiente desde el punto de vista energético que cualquier otro sistema utilizado actualmente, aunque hay otros en desarrollo que se le acercan. En última instancia, podría utilizarse para tratar el suministro de agua contaminada con plomo a nivel doméstico, o para tratar el agua contaminada procedente de algunos procesos químicos o industriales.

El nuevo sistema es el último de una serie de aplicaciones basadas en los descubrimientos iniciales realizados hace seis años por miembros del mismo equipo de investigación, desarrollados inicialmente para la desalinización de agua de mar o salobre, y adaptados posteriormente para eliminar compuestos radiactivos del agua de refrigeración de las centrales nucleares. La nueva versión es el primer método de este tipo que podría aplicarse al tratamiento de los suministros de agua domésticos, así como a los usos industriales.

Los resultados se publican hoy en la revista Environmental Science and Technology - Water, en un trabajo realizado por los estudiantes de posgrado del MIT Huanhuan Tian, Mohammad Alkhadra y Kameron Conforti, y el profesor de ingeniería química Martin Bazant.

"Es notoriamente difícil eliminar los metales pesados tóxicos que son persistentes y están presentes en muchas fuentes de agua diferentes", dice Alkhadra. "Obviamente, hoy en día existen métodos que compiten entre sí y que realizan esta función, así que se trata de ver qué método puede hacerlo a menor coste y de forma más fiable".

El mayor reto a la hora de intentar eliminar el plomo es que, por lo general, está presente en concentraciones muy pequeñas, superadas ampliamente por otros elementos o compuestos. Por ejemplo, el sodio suele estar presente en el agua potable en una concentración de decenas de partes por millón, mientras que el plomo puede ser muy tóxico con sólo unas pocas partes por billón. La mayoría de los procesos existentes, como la ósmosis inversa o la destilación, eliminan todo a la vez, explica Alkhadra. Esto no sólo requiere mucha más energía de la que se necesitaría para una eliminación selectiva, sino que es contraproducente, ya que pequeñas cantidades de elementos como el sodio y el magnesio son en realidad esenciales para un agua potable saludable.

El nuevo enfoque consiste en utilizar un proceso llamado electrodiálisis de choque, en el que se utiliza un campo eléctrico para producir una onda de choque dentro de una tubería que transporta el agua contaminada. La onda de choque separa el líquido en dos flujos, atrayendo selectivamente ciertos átomos cargados eléctricamente, o iones, hacia un lado del flujo mediante la sintonización de las propiedades de la onda de choque para que coincida con los iones objetivo, mientras que deja una corriente de agua relativamente pura en el otro lado. La corriente que contiene los iones de plomo concentrados puede separarse fácilmente mediante una barrera mecánica en la tubería.

En principio, "esto hace que el proceso sea mucho más barato", dice Bazant, "porque la energía eléctrica que se emplea para la separación va realmente a por el objetivo de alto valor, que es el plomo. No se desperdicia mucha energía para eliminar el sodio". Como el plomo está presente en una concentración tan baja, "no hay mucha corriente implicada en la eliminación de esos iones, por lo que puede ser una forma muy rentable".

El proceso aún tiene sus limitaciones, ya que sólo se ha demostrado a pequeña escala de laboratorio y con caudales bastante lentos. La ampliación del proceso para hacerlo práctico en el hogar requerirá más investigación, y los usos industriales a mayor escala llevarán aún más tiempo. Pero, según Bazant, podría ser práctico dentro de unos años para algunos sistemas domésticos.

Por ejemplo, una casa cuyo suministro de agua esté muy contaminado con plomo podría tener un sistema en el sótano que procesara lentamente una corriente de agua, llenando un depósito con agua sin plomo que se utilizaría para beber y cocinar, dejando la mayor parte del agua sin tratar para usos como la descarga del inodoro o el riego del césped. Estos usos podrían ser adecuados como medida provisional para lugares como Flint (Michigan), donde el agua, contaminada en su mayor parte por las tuberías de distribución, tardará muchos años en remediarse mediante la sustitución de las mismas.

El proceso también podría adaptarse a algunos usos industriales, como la limpieza del agua producida en operaciones de minería o perforación, de modo que el agua tratada pueda eliminarse o reutilizarse de forma segura. Y, en algunos casos, también podría servir para recuperar metales que contaminan el agua pero que podrían ser un producto valioso si se separaran; por ejemplo, algunos de esos minerales podrían utilizarse para procesar semiconductores o productos farmacéuticos u otros productos de alta tecnología, dicen los investigadores.

Según Bazant, es difícil comparar directamente la economía de este sistema con la de los métodos existentes, ya que en los sistemas de filtración, por ejemplo, los costes se deben principalmente a la sustitución de los materiales de filtrado, que se obstruyen rápidamente y quedan inutilizados, mientras que en este sistema los costes se deben principalmente a la aportación de energía continua, que es muy pequeña. Por el momento, el sistema de electrodiálisis de choque ha funcionado durante varias semanas, pero es demasiado pronto para estimar la longevidad de un sistema de este tipo en el mundo real, afirma.

Desarrollar el proceso hasta convertirlo en un producto comercial escalable llevará algún tiempo, pero "hemos demostrado cómo podría hacerse, desde un punto de vista técnico", afirma Bazant. "El principal problema sería el aspecto económico", añade. Eso incluye averiguar las aplicaciones más apropiadas y desarrollar configuraciones específicas que satisfagan esos usos. "Tenemos una idea razonable de cómo ampliarlo. Así que es cuestión de tener los recursos", lo que podría ser un papel para una empresa de nueva creación en lugar de un laboratorio de investigación académica, añade.

"Creo que es un resultado emocionante", dice, "porque muestra que realmente podemos abordar esta importante aplicación" de limpiar el plomo del agua potable. Por ejemplo, dice, ahora hay lugares que realizan la desalinización del agua de mar mediante ósmosis inversa, pero tienen que ejecutar este costoso proceso dos veces seguidas, primero para sacar la sal, y luego otra vez para eliminar los contaminantes de bajo nivel pero altamente tóxicos como el plomo. Este nuevo proceso podría utilizarse en lugar de la segunda ronda de ósmosis inversa, con un gasto de energía mucho menor.

La investigación contó con el apoyo de una beca de ingeniería de MathWorks y de una beca concedida por el laboratorio Abdul Latif Jameel Water and Food Systems del MIT, financiada por Xylem, Inc.


MIT
Autor
MIT

Promover la investigación, las innovaciones, la enseñanza y los eventos y las personas de interés periodístico del MIT a la comunidad del campus, los medios de comunicación y el público en general, Comunicar anuncios del Instituto, Publicar noticias de la comunidad para profesores, estudiantes, personal y ex alumnos del MIT, Proporcionar servicios de medios a los miembros de la comunidad, incluido el asesoramiento sobre cómo trabajar con periodistas, Responder a consultas de los medios y solicitudes de entrevistas...


2021-10-14
Changing Markets denuncia la «falsa solución» de reciclar botellas de plástico para confeccionar ropa

La organización tacha de lavado verde el uso de fibras procedentes de botellas de PET para fabricar prendas y ofrece cinco razones para rechazar esta práctica, cada vez más habitual entre las grandes marcas.

2021-10-13
Buscan que Bayer pague $200 millones a cada enfermo de cáncer en Chile que se expuso a herbicida

Desde la compra en 2018 de Monsanto, Bayer afronta una serie de procesos en el mundo debido al Roundup, clasificado como "posiblemente cancerígeno". Hoy, una organización de consumidores en Chile pide que se indague casos de afectados a nivel local; y que se les compense por el daño.

2021-10-13
Modelo matemático estima emisiones contaminantes de vehículos de carga

La cantidad de contaminantes emitidos por tractocamiones en las vías del país no solo depende del vehículo, sino también de las características geométricas de las carreteras, la distancia recorrida, los viajes realizados y la velocidad, además del tipo de carretera según la pendiente longitudinal y la curvatura horizontal.

2021-10-12
Hoja de bambú, con alto potencial para producir cemento

La ceniza de hoja de guadua (una especie de bambú leñoso) tiene una naturaleza muy valorada en la producción de cementos de activación alcalina, con la posibilidad de usarla como adición mineral en cementos Portland –los más comerciales– o como materia prima en la producción de cementantes alternativos con un menor impacto ambiental.

2021-10-11
Mientras los hormigones modernos se agrietan a las pocas décadas, el Panteón de Agripa lleva 2.000 años en pie

Cada año, justo después de la misa de Pentecostés y mientras el coro entona el Veni Creator Spiritus, un puñado de monagillos suben los quince pisos que hay hasta la linterna de la cúpula y lanzan miles de pétalos de rosas rojas. Y mientras esos suspiros colorados hacen almocárabes en el aire y el Sol se cuela trinchando con sus rayos la bóveda, entiendes perfectamente la descripción del Panteón que dio una vez Pedro Torrijos: 2.000 años de hormigón sostenidos por una columna de luz.

2021-10-08
TotalEnergies duplica su capacidad de reciclaje mecánico de residuos plásticos

La nueva instalación de la compañía en Normandía producirá casi 45.000 toneladas anuales de polipropileno reciclado.